La arquitectura ha basado su funcionamiento en la ergonomía y el estudio de la escala humana, con el fin de crear un hábitat seguro, cómodo y estimulante para la humanidad. Pero ¿qué pasa cuando el enfoque cambia hacia los animales, y nos empezamos a enfocar en su hábitat natural y sus interacciones sociales?

¿Cuándo arquitectos y paisajistas se interesaron en la creación de arquitectura para animales no definitiva?

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Toda la arquitectura de animales, se reduce al parque zoológico, o “zoo”, una instalación donde los animales se muestran al público y son criados en cautividad.Sorprendentemente, la evidencia es que los orígenes del parque zoológico de hoy en día están vinculados a la antigüedad. En 2009 se descubrió, lo que parece ser la más antigua casa de fieras real encontrada en Hierakonopolis, Egipto, que data del año 3500 AC.

Mientras que en Mesopotamia, hay registros de jardines zoológicos y botánicos, desde el siglo XI AC.Se sabe que Alejandro Magno había capturado animales exóticos y los había enviado a Grecia, donde tenía parques zoológicos en las principales ciudades. Del mismo modo, se sabe que el imperio romano mantuvo animales para el estudio y el entretenimiento.

La lista continúa con varios ejemplos alrededor del mundo, hasta el siglo XVI D.C., cuando, en 1520, una de las colecciones de animales más antiguas del hemisferio occidental, mantenido por el emperador azteca Moctezuma II, fue destruido por el conquistador Hernán Cortés durante la conquista española.

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Estas “casas de fieras” continuaron existiendo en Europa, hasta la ilustración. Algunos de los más notables están asociados con palacios barrocos, como Schönbrunn, Austria, o Versalles, Francia. Pero estos espacios se van transformando a medida que la comunidad europea amplían su interés de carácter científico, cambiándose así el papel y el diseño de estas “casas de fieras” a un ambiente diferente, uno más similar a su hábitat natural.

En 1793, “Ménagerie du Jardin des Plantes”, el primer parque zoológico moderno, fue construido en París, Francia, donde sigue siendo un destino popular a este día. Después de la revolución francesa, animales pertenecientes al rey y la reina se trasladaron aquí desde las “casas de fieras reales.”

Otro notable parque zoológico histórico es el Zoo de Londres, fundado en 1826 para fines científicos y abierto al público en 1847. Fue situado en Parque de los regentes, en desarrollos en curso realizados por el arquitecto John Nash. En 1853 el Zoo de Londres también abrió el primer acuario público, ampliando la colección de fauna y flora marina.

Arch20-OtaBenga-BronxZoo-06-600x338Parques zoológicos seguieron apareciendo a lo largo de Europa, algunos de los más antiguos incluyen Dublín (Irlanda), Hamburgo, Berlín, Stuttgart (Alemania) o Budapest (Hungría). A diferencia de los recintos del contemporáneos, los animales fueron mantenidos en espacios pequeños, donde fueron exhibidos al público. Un hecho aún más incómodo y doloroso es que algunos zoológicos anteriores incluso tenían recintos humanos. En 1906, el zoológico del Bronx en Nueva York, aparece Ota Benga, un hombre pigmeo, junto con los chimpancés y los orangutanes, como un “eslabón perdido”. La exposición tenía pocos visitantes y desencadenó  protestas religiosas.

Durante la década de 1970, la ecología se convirtió en un importante punto focal, como consecuencia de la extinción y destrucción del hábitat. La Asociación Americana del Parque Zoológico declaró a la conservación su máxima prioridad.

Esto era parte de un proceso de Re-Branding, fruto de la popularidad perdida de los zoológicos. Pronto, los zoológicos se convirtieron en parques de conservación o “bio-parques” – un término primero usado y desarrollado por el zoológico nacional en Washington DC, en la década de 1980.

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Con la disminución de hábitats naturales y explotación extensiva, sin dejar de mencionar la caza furtiva de especies en peligro de extinción para fines de entretenimiento, el papel de tales bio-parques es sin lugar a dudas importante. Aún así, todavía hay problemas a resolver, a pesar de que se tomen medidas, como las inspecciones gubernamentales o pidiendo el aumento al espacio para los animales.

Una de las principales mejoras en el diseño de zoológicos contemporáneos, se basa en el estudio de los hábitats naturales de los animales, en conjunción con conocimientos del paisaje y la arquitectura, los diseñadores también deben tener conocimiento Zoológico y Botánico.

Uno de los mejores ejemplos de zoológico contemporáneo, es el plan maestro del Parque Zoológico de Philadelphia. A diferencia de los típicos recintos, con límites precisos entre los visitantes y los animales, el plan maestro de parque zoológico de Filadelfia propone una red de senderos que conecta áreas y hábitats diferentes. La estrategia se basa en la “rotación animal” y “flexibilidad de hábitat”. Características similares se han aplicado en los zoológicos en Atlanta, Louisville, Kentucky o Cleveland. Sin embargo, Filadelfia es la primera aplicación de esta estrategia de diseño a gran escala, haciendo un “paso muy grande”, como diseñador Jon Coe.

El diseño para animales siempre ha parecido fascinar a los arquitectos. Tomemos, por ejemplo, Cedric Price, con su pajarera del pájaro, o la casa del elefante de Norman Foster, o recientemente, la gran jaula de entrada gratis que marca un quiebre entre las relaciones clásicas entre humanos y animales de un zoológico.

¿Por qué estos nombres ilustres están creando arquitectura para animales? ¿Y, una vez más, está la cuestión: está funcionando? ¿Cómo los animales “aprecian” el diseño?

Podemos mencionar la emblemática piscina pingüino en el zoológico de Londres, diseñado por Berthold Lubetkin y Ove Arup, la cual parecía no satisfacer a sus habitantes. Al parecer, los pingüinos sufrieron dolores articulares por el piso de cemento. “La piscina es demasiado pequeña para bucear y nadar en”, mecionó Christ oeste, del parque zoológico de Londres.

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“Los pingüinos ubicados aquí han sido incapaces de hacer sus madrigueras, lo cual es una parte de su ritual de cortejo”, añade. Problemas similares aparecieron en otros recintos, tales como la obra brutalista de Hugh Casson quien hizo una casa para un rinoceronte y un elefeante, también en el zoológico de Londres. Aunque su funcionalidad sea cuestionable, estos proyectos siguen siendo ejemplos notables de la arquitectura.

Los zoológicos han cambiado considerablemente en la historia. Con cambios en el clima o problemas sociales, el zoológico como parque de conservación se ha insertado como una alternativa vital, especialmente para las especies en peligro de extinción. El diseño de las estrategias sigue evolucionando y continuará así junto con las investigaciones sobre el comportamiento animal y la zoología. Grandes mejoras se han hecho y muchas más están por venir.

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Lo menos que podríamos hacer como simples visitantes, es cumplir con uno de sus propósitos – aprender de los animales.